Compañía petrolera puede ser demandada cuando un trabajador resulta herido o muere

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OKLAHOMA CITY (AP) - La Corte Suprema de Oklahoma dictaminó el martes que las compañías de petróleo y gas natural pueden ser demandadas cuando un trabajador muere o se lesiona en el trabajo.

El máximo tribunal estatal anuló una ley estatal de compensación laboral que eximía a los operadores y dueños de pozos de petróleo y gas de demandas, incluida una presentada por un trabajador que fue fatalmente quemado en 2014 en un sitio petrolero del condado de Oklahoma operado por Stephens Production Co.

El fallo fue dictado un día después de que una explosión de fuego en una plataforma de perforación de gas en el sureste de Oklahoma dejara cinco trabajadores desaparecidos. Las autoridades dijeron el martes que habían recuperado los restos de los cinco trabajadores que estaban desaparecidos.

La familia del camionero David Chambers Sr. entabló una demanda después de que fue enviado al sitio del pozo de petróleo en Crescent, Oklahoma, para recoger agua residual y fue gravemente quemado el 6 de octubre de 2014. Chambers tenía 59 años, murió tres días después. El abogado de la familia, T. Luke Abel, dijo que Chambers fue "horriblemente quemado" y "nunca logró salir del hospital".

Entre otras cosas, la demanda busca al menos $ 300,000 en daños y alega que la compañía actuó negligentemente y que no advirtió a Chambers sobre las condiciones peligrosas en el sitio.

Pero los abogados de Stephens argumentaron que una ley de compensación laboral adoptada por la Legislatura de Oklahoma en 2013 otorgó inmunidad al operador del pozo petrolero de la demanda. La ley estaba entre una serie de medidas de reforma de justicia civil adoptadas por la Legislatura de Oklahoma dominada por republicanos y promulgada por la gobernadora republicana Mary Fallin en 2013, que los partidarios dijeron que ayudaría a bloquear demandas frívolas y reducir los costos de negligencia y seguro de responsabilidad civil para médicos y empresas .

En un fallo 8-0 con una recusación, el Tribunal Supremo acordó con un juez del tribunal de distrito que dictaminó que el estatuto es una ley especial inconstitucional diseñada para tratar a la industria del petróleo y el gas de manera diferente a otras industrias.

"... No existe una razón válida para el tratamiento especial de la industria del petróleo y el gas" bajo el sistema de compensación laboral de Oklahoma, los estados gobernantes de la corte suprema.

Un abogado de Stephens, E. Edd Pritchett Jr., no respondió de inmediato una llamada telefónica de The Associated Press en busca de comentarios.

La demanda fue enviada de vuelta al tribunal de distrito para argumentos adicionales. Abel dijo que la familia espera "trabajar hacia una resolución" del caso.

"Estamos contentos con el resultado", dijo Abel.

La decisión de la Corte Suprema es la última de una serie de decisiones que han invalidado las leyes de justicia civil adoptadas por la Legislatura, que los críticos dijeron que crearon barreras al acceso a los tribunales en violación de la constitución del estado.

"Necesitan asegurarse de que la legislación que aprueben sea constitucional", dijo Abel.

Bob Burke, un abogado de compensación laboral en Oklahoma que da conferencias a nivel nacional sobre el tema, dijo en un correo electrónico que no tiene conocimiento de ninguna ley aprobada en ningún otro estado que otorgara un trato especial a ninguna industria.

Burke dijo que la decisión del martes fue particularmente significativa luego de la trágica muerte de los cinco trabajadores en Quinton.

"Antes de la decisión de hoy, todos los empleadores en el estado podrían ser demandados... excepto los operadores de petróleo y gas", dijo Burke.

Un total de 15 trabajadores murieron en Oklahoma mientras trabajaban en minas, canteras y trabajos de extracción de petróleo y gas en 2014, el año en que las cámaras fueron quemadas fatalmente, incluyendo seis que involucraron incidentes de transporte, según la Oficina de Estadísticas Laborales del Departamento de Trabajo de Estados Unidos.

La Administración de Seguridad y Salud Ocupacional informa que de 2003 a 2010, 823 trabajadores de extracción de petróleo y gas fueron asesinados en el trabajo en los Estados Unidos. - una tasa de fatalidad siete veces mayor que la tasa para todas las industrias de Estados Unidos. Los riesgos que llevaron a la muerte de los trabajadores del petróleo y el gas incluyeron explosiones e incendios, caídas y exposiciones químicas, según OSHA.